Nanotecnología: La tecnología del siglo XXI

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Mucho se está hablando últimamente sobre nanotecnología. En los medios nos encontramos cada vez más con noticias de descubrimientos e inventos asombrosos, casi futuristas, relacionados con esta tecnología. Su posible uso para la eliminación de tumores malignos o el desarrollo de una capa de invisibilidad por científicos chinos, nos hace sospechar que nos encontramos ante la tecnología del siglo XXI. Al tratarse un fenómeno tan extendido en nuestros días, he querido realizar una breve síntesis sobre el tema, de forma que nos hagamos una idea global sobre esta multidisciplinar tecnología.

En 1959, Richard Feynman, ganador del Premio Nobel de física, expuso por primera vez las posibilidades que podía ofrecer la nanociencia y la nanotecnología en su discurso There’s Plenty of Room at the Bottom. En él, planteaba la idea de recoger los 24 volúmenes completos de la Enciclopedia Británica en la cabeza de un alfiler. En la época de Feynman, estas ideas parecían aún lejanas, sin embargo, el actual auge de la nanotecnología y el vertiginoso avance de la ciencia, hacen que todo parezca posible.

Existen varios términos para definir nanotecnología, todos con un mismo denominador común: el tamaño del material. La National Nanotechnology Initiative (NNI) define nanotecnología como “La ciencia, ingeniería y tecnología, dirigida a escala nanométrica, que comprendería entre 1 y 100 nanómetros”. Teniendo en cuenta que 1 nanómetro (nm) equivale a 10-9 m, podemos hacernos una idea de las diminutas dimensiones que se manejan.

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Por lo tanto, la nanociencia y nanotecnología se dedican al estudio y aplicación de elementos de un tamaño extremadamente reducido, que pueden ser usados en campos como la química, biología, física, ciencia de materiales e ingeniería. Esta tecnología abarca una amplia gama de sectores. Existen productos, cuyas propiedades pueden ser mejoradas mediante el empleo de nanomateriales, como puede ser el caso de elementos deportivos, como raquetas o palos de golf, o prendas que mantiene de una manera más eficiente el calor corporal. El aprovechamiento de las propiedades de ciertos materiales a esta escala nanométrica para su uso en tratamiento de aguas mediante separación magnética o en filtros con gran capacidad de absorción que reducen las emisiones contaminantes en fábricas, son otras de sus innumerables aplicaciones.

La evolución de la nanotecnología, ha supuesto también un gran avance en el campo de la electrónica. La utilización de componentes cada vez más pequeños, permite que los dispositivos dispongan de muchos más componentes integrados, aumentando de esta manera sus funciones. Hasta hace algunos años parecía impensable que un teléfono móvil  pudiera realizar casi las mismas tareas que un ordenador personal y a la vez tener un tamaño tan pequeño y compacto.

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Sin embargo, este creciente interés en la nanotecnología en los últimos años, ha originado también un cierto debate. Algunos expertos se atreven a afirmar que la nanotecnología, no es, ni más ni menos, que la próxima Revolución Industrial, mientras que otros, muestran una posición más crítica y sostienen que se ha creado un cierto hype en torno a ella, es decir, se ha promocionado demasiado, exagerando su importancia y beneficios. Y es que, sólo en Estados Unidos, se han invertido más de 15 mil millones de dólares en su investigación y desarrollo, y se prevé que sean billones de dólares en los próximos años.

Enlaces de interés:

National Nanotechnology Initiative (NNI): Institución del gobierno norteamericano con información y noticias sobre nanotecnología.

Project on Emerging Nanotechnologies (PEN): Información sobre productos basados en nanotecnología lanzados al mercado.

Discurso sobre nanotecnología de Richard Feynman

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